La NASA descubre dos planetas extrasolares similares a la Tierra que podrían tener agua

Ilustración de la NASA del planeta extrasolar similar a la Tierra, Kepler-62f.

Ilustración de la NASA del planeta extrasolar similar a la Tierra, Kepler-62f.

Un equipo de astrónomos ha descubierto, gracias al telescopio espacial Kepler, la existencia de cinco planetas extrasolares en torno a una estrella, denominada Kepler-62, situados a 1.200 años luz de la Tierra. Lo más interesante de este hallazgo es que dos de estos planetas podrían estar hechos de roca o de hielo, con un tamaño algo superior al terrestre y, de acuerdo con la distancia a la que orbitan alrededor de la estrella, recibirían una radiación similar a la de Venus o Marte respecto al Sol. Con estas características, los científicos han declarado que estos planetas se encontrarían en zona habitable, es decir, la región donde las temperaturas planetarias son propicias para que exista agua en estado líquido en la superficie del planeta.

   Así lo ha informado El País, a través de la noticia publicada en la revista Science, en la que el científico de la NASA William J. Borucki y sus compañeros han explicado este descubrimiento que, aunque no se trata del primero (hace más de un año se encontró un planeta también en órbita de una estrella parecida al Sol, Kepler-22), su radio es 2,4 veces el de la Tierra y hay dudas sobre su composición.

   Sin embargo, el equipo de Borucki ha puntualizado que, por el momento, no se puede saber si hay “agua, atmósfera o una superficie sólida” con la tecnología actual. “Ninguna misión actual, planeada o tal vez incluso concebible, podría demostrar que este exoplaneta es habitable”, ha apuntado el especialista Richard A. Kerr en Science.

   Los planetas Kepler-62e y Kepler-62f, como se les llama, son los dos más lejanos de los cinco que rodean a esta estrella. “Los modelos teóricos del Kepler-62e y Kepler-62f […] sugieren que ambos planetas podrían ser sólidos: ya sea de una composición rocosa o de agua helada, en su mayor parte”, han señalado los investigadores en Science.

   La misión Kepler fue designada para descubrir planetas del mismo tamaño de la Tierra que estuviesen localizados en zonas habitables, o cercanos a ellas, donde las estrellas son similares a la de nuestro sistema. Durante las primeras seis semanas de observación, Kepler monitorizó hasta 156.000 estrellas y se encontraron cinco nuevos exoplanetas cuyas dimensiones oscilaban entre los 0,37 y 1,6 el radio de Júpiter y periodos orbitales de entre 3,2 y 4,9 días. Hoy por hoy, se han descubierto ya más de un centenar de planetas del tamaño de nuestro planeta o nuestra luna, lo que nos ha permitido conocer nuevos mundos lo más parecidos posibles al nuestro, tanto en composición como en condiciones (radio y periodo orbital).

   Estos cinco planetas del Kepler-62 tardan en dar una vuelta a la estrella entre seis y nueve días. El más rápido de ellos, el de un periodo orbital de seis, es el más cercano a su sol, por lo que su temperatura es demasiado alta y no entra dentro de la zona habitable.

   En la zona habitable funcionaría el efecto invernadero en un planeta donde hubiese una atmósfera de nitrógeno, dióxido de carbono y agua, que en su frontera exterior más lejana a la estrella se congelase el dióxido de carbono, y en la frontera interior la atmósfera se recalentase en exceso, como ocurre en Venus. De estos cinco nuevos planetas descubiertos, en realidad solo el Kepler-62f cumple con este atributo, con una superficie 1,4 veces el radio terrestre, mientras que el Kepler-62e, más cercano al astro, se escapa ligeramente de este rango.

Susana Martínez Monfort.

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