Aerogel de grafeno, el material del futuro más ligero del mundo

Los nuevos materiales están de moda. Y el aerogel de grafeno, más. Un equipo de investigadores de la Universidad china de Zhejiang ha desarrollado la sustancia más ligera jamás conocida. Tan liviana que puede posarse sobre una flor de cerezo o una espiga sin que éstas sufran aplastamiento alguno. Esto lo convierte en la asignatura que fascina a la comunidad científica e industrial internacional del momento. Sus creadores afirman en Nature que, por sus aplicaciones infinitas, es el material del futuro.

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Las propiedades del grafeno comenzaron a revelarse en el año 2004, cuando fue sintetizado por primera vez. Sin embargo, no saltó a la fama hasta que en 2010 sus descubridores rusos, Andre Geim y Konstantin Novoselov, ganaron el Premio Nobel de Física. El aerogel de grafeno es ya una revolución.

Este material ultraligero puede visualizarse como una espuma de grafeno, que es una lámina de carbono fínisima, 50.000 veces más fina que un cabello humano. A partir de aquí, para conseguir el aerogel, se ha eliminado el oxígeno de esta espuma, sustituyendo el líquido por un gas, mediante un proceso químico. ¿El resultado? Un material con una densidad de 0,16 miligramos por centímetro cúbico.

Aplicaciones futuras: El “Nunca mais” del Prestige ya es posible.

Los usos de este material van desde el aislamiento de energía, la microelectrónica (pantallas táctiles), la biotecnología (implantaciones y prótesis) hasta la energía fotovoltaica (conversión de luz en electricidad). Pero la principal aplicación que el autor de uno de los mayores descubrimientos de la ciencia moderna, Gao Chao, ha sugerido en la revista Nature, donde fue publicada la investigación, es la lucha contra la contaminación y la protección del medio ambiente.

Además de liviano es transparente, impermeable, muy elástico y ultraabsorbente: puede absorber hasta 900 veces su propio peso de una forma extremadamente rápida. Esta propiedad lo convierte en el héroe que podría solucionar una catástrofe de derrame de petróleo en el mar. Un gramo de aerogel podría absorber casi 70 gramos del aceite del petróleo por segundo.

Y para terminar, un dato alentador: España se encuentra a la cabeza de la producción de grafeno. Más motivos para seguir apostando por la ciencia como motor de desarrollo económico.

SILVIA SÁNCHEZ GÓMEZ.

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