Células madre

Por Elionor Martínez Juan:

Una de las investigaciones más costosas y más importantes que se están llevando a cabo desde hace años en el mundo de la ciencia son las células madre. En ellas reside la esperanza de que la medicina regenerativa sea capaz de obtener tejidos y órganos para poder trasplantárselos a personas que tengan enfermedades incurables. Uno de los aspectos más importantes es que estos trasplantes no sean rechazados por el sistema inmune receptor. El Instituto Nacional de Ciencias Radiológicas de Chiba (Japón) ha dado un paso fundamental al demostrar que la idea funciona en ratones con trasplantes de piel y de médula ósea sin signos de rechazo. El trabajo se publica en Nature y despeja uno de los mayores obstáculos para la aplicación clínica de las células madre.

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Este estudio tenía por objetivo disipar las dudas sobre la tolerancia inmunológica a los trasplantes derivados de células madre iPS (o de pluripotencia inducida). Estas células se obtienen retrasando el reloj de vulgares células de la piel para que recuperen su primitiva condición de células madre, y son la estrella de la investigación en este campo, incluido el último premio Nobel de Medicina concedido a su creador, el también japonés Shinya Yamanaka.

El propio Nobel Yamanaka ha declarado que empezó sus investigaciones sobre las células iPS precisamente para evitar las objeciones éticas. Buscaba un material biológico tan precioso como las células madre embrionarias, pero que no necesitara construir ningún embrión y no provocara el rechazo social. Consiguió más o menos su objetivo y así lo demostró Estocolmo.

La actitud más extendida entre los especialistas de este campo emergente, sin embargo, es que la investigación debe hacerse en paralelo con ambos tipos de células madre, las iPS y las embrionarias. Así, esto es exactamente lo que han hecho en el estudio que Nature publica: probar en paralelo 10 líneas de células madre iPS y siete líneas de células madre embrionarias. Han derivado de todas ellas tejidos diferenciados, piel y médula ósea, y los han trasplantado a otros ratones, que aquí hacen el papel de pacientes.

El resultado, expresado brevemente, es que no hay rechazo. Ni con la piel ni con la médula ósea. Ni cuando esos tejidos se derivan de células iPS ni cuando lo hacen de células madre embrionarias. Todo esto es en ratones, pero despeja el camino hacia la aplicación clínica de uno de sus mayores obstáculos. Y además –lo que parece dar la razón a la opinión mayoritaria en el sector– confirma la conveniencia de avanzar en paralelo con ambos tipos de células madre, puesto que ambas pueden resultar útiles para la medicina.

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Más cerca de nosotros, en Granada, la Unidad de Producción Celular del Hospital Virgen de las Nieves, está llevando a cabo dos proyectos. Por una parte, un ensayo clínico que permitirá implantar córneas artificiales y por otra parte, un ensayo que fabrica células madre mesenquimales (una célula con capacidad para producir variación del sistema inmune) a partir de grasa para así, prevenir el rechazo en los trasplantes de médula ósea.

Se trata, por tanto, del cultivo de células madre mesenquimales, procedentes de la grasa de donantes generalmente vivos. Se utiliza en el ensayo de injerto contra huésped, la reacción que se produce cuando el cuerpo no reconoce como propio el órgano trasplantado, o sea, que se utiliza para evitar el rechazo en los pacientes. Sus propiedades inmunológicas ayudan a contrarrestar la reacción de rechazo.

Este laboratorio se creó específicamente para ese ensayo: el de las células mesenquimales. Posteriormente, con la experiencia y la suficiente capacidad de producción, se ha logrado, en determinados casos, suministrar este medicamento no solo a enfermos en fase crónica sino también a algunos agudos. Entre todos suman 31 pacientes tratados en Andalucía y Valencia, y algunos de ellos han presentado grandes y esperanzadores resultados.

Desde enero tiene también autorizada la fabricación de tejido artificial, la córnea, a través de un proceso de bioingeniería. De una córnea de donante de un cadáver se extraen dos tipos celulares, se congelan para los controles de calidad y posteriormente se cultivan en una matriz para construir el tejido artificial.

En la sala, se preparan estos particulares fármacos para congelarlos y cuando salen al exterior ya están herméticos. Entonces es el momento en el que se criogenizan a menos 170 grados centígrados en nitrógeno líquido, lo que permite que se utilicen cuando un enfermo grave lo requiera. En el caso de las córneas, el ensayo comienza ahora. La preclínica la realizó la Universidad de Granada y en esta unidad se ha transformado esa investigación básica en un medicamento para que se pueda usar en personas. Esto es la investigación aplicada, tras la que continúa la clínica, que hará, en este caso, el oftalmólogo para comprobar si es válido. Esta sinergia entre distintos agentes implicados en la investigación es posible en el marco de la Iniciativa Andaluza de Terapias Avanzadas.

Mientras el mundo decide si experimentar con embriones es algo positivo o algo negativo, mientras muchas personas ponen el grito en el cielo porque experimentar con humanos, ellos consideran que los embriones son humanos, no es algo que debería hacerse, mientras miles de padres traen bebés “probeta” al mundo para salvar a sus otros hijos…las investigaciones siguen avanzando a un nivel descomunal. Ahora, ¿llegará el momento en que estas investigaciones salven vidas o se quedarán en meros ensayos clínicos que prometían un futuro mejor? ¿Ganarán los detractores de estas prácticas y quedaremos estancados en un presente conservador o por el contrario se alzarán con la victoria los que apostan por la ciencia y confían en que la salud de todos pueda mejorar? Todas las respuestas a estar preguntas irán aparecien con el tiempo, pero ahora… ¿si su hijo, su hermano, su padre, su madre o su amigo estuvieran enfermos no buscarían cualquier alternativa para que siguiera con vida? 

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